Historia del comercio de abalorios en África

Historia del comercio de abalorios en África

A todos nos encanta seguir los tutoriales y proyectos que incluyen abalorios, pero nunca está de más conocer la historia de los mismos, y cómo a través del tiempo han sido considerados piezas valiosas. Hoy veremos un poco de la historia del comercio de abalorios en África y sus diferencias al uso que le damos en la modernidad.

Comercio de abalorios en África

Los abalorios se usaban en el comercio africano como una forma de moneda. Eran muy populares ya que los africanos amaban el adorno y eran hábiles para realizarlos con abalorios. Pero también eran conocidos por otro nombre: “abalorios esclavos”, lo que habla del pasado de esclavitud que sufrieron. Los abalorios se utilizaron como lastre en los buques en el viaje de ida a África, que luego volvía con carga humana, así como otros bienes comerciales para el viaje de regreso.

Dos fuentes importantes de comercio de abalorios existieron en el siglo XIX:

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1) Los abalorios hechos en India eran enviados a África donde se perforaban y ensartaban en fibra de hoja de palma.

2) Los abalorios hechos en Europa eran en gran parte venecianos. Éstos desempeñaron un papel importante en la exploración europea de África en el siglo XIX. Uno de esos exploradores fue un inglés, Richard Francis Burton (1821-1890), el primer europeo en ver el lago Tanganica.

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Burton encabezó una expedición desde 1857-58 en busca de la fuente del Nilo, por lo que su equipo tenía que estar bien abastecido para durar varios meses. La lista era larga e incluía todo tipo de muebles para el campamento, armas y municiones, medicinas, instrumentos, así como abalorios, tela y alambre para obsequios que se intercambiaran en el camino por suministros y por los salarios de los porteadores.

¿Cuántos abalorios llevó para su expedición? En su libro «Lake Regions of Africa Central», dijo que estaba abastecido con 20,000 abalorios de porcelana blanca y negra, rosa, azul y verde, roja y marrón, muchas de las cuales se compraron en los mercados locales de Zanzíbar, su punto de partida.

Para tener una idea del valor de los abalorios en esa época, había variedades a las que se llamaba kimara-p’hamba (los que acababan de comer) porque una persona renunciaba a la comida para apoderarse de dichos abalorios, o kifunjya-mji (rompe-ciudades) porque las mujeres se mendigaban a sí mismas y a sus maridos por ellas. Un buen precio por 2 libras de un tipo de nuez similar a las almendras, era una cadena de abalorios de coral; lo mismo para una gallina, 4-5 huevos o un pequeño racimo de plátanos. Un solo viaje en ferry costaba entre 1-5 khete de abalorios.

Como el valor que se le daba a los abalorios dependía de cada sitio a donde Burton llegaba, él llevaba un registro de dicho valor en cada lugar, porque, era muy importante para él conocer los precios de todos los abalorios antes de ingresar a un pueblo extraño. En términos modernos, tenía que conocer los tipos de cambio de moneda para cada área que exploró sin bancos o Internet para ayudarlo a resolverlo todo.

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Imágenes: panyang, prabook, lizeatondesigns

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